LearnJapanese Tae Kim's Guide to Learning Japanese





Formal Expressions

Posted by Tae Kim

What do you mean by formal expressions?

So far we have learned casual, polite, and honorific/humble types of languages. So what do I mean by formal expressions? I think we are all aware of the type of language I am talking about. We hear it in speeches, read it in reports, and see it on documentaries. While discussing good writing style is beyond the scope of this guide, we will go over some of the grammar that you will commonly find in this type of language. Which is not to say that it won't appear in regular everyday speech. (Because it does.)

Using 「である」 for formal state-of-being

Vocabulary

  1. 我輩 【わが・はい】 - I; we
  2. 猫 【ねこ】 - cat
  3. 夏目 【なつ・め】 - Natsume (last name)
  4. 漱石 【そう・せき】 - Souseki (first name)
  5. お任せ 【お・まか・せ】 - leaving a decision to someone else
  6. 表示 【ひょう・じ】 - display
  7. 混合物 【こん・ごう・ぶつ】 - mixture, amalgam
  8. 種類 【しゅ・るい】 - type, kind, category
  9. 以上 【い・じょう】 - greater or equal
  10. 純物質 【じゅん・ぶっ・しつ】 - pure material
  11. 混じりあう 【ま・じりあう】 (u-verb) - to mix together
  12. 物質 【ぶっ・しつ】 - pure material
  13. 何 【なに/なん】 - what

We have already learned how to speak with your friends in casual speech, your superiors in polite speech, and your customers in honorific / humble speech. We've learned 「だ」、「です」、and 「でございます」 to express a state-of-being for these different levels of politeness. There is one more type of state-of-being that is primarily used to state facts in a neutral, official sounding manner - 「である」. Just like the others, you tack 「である」 on to the adjective or noun that represents the state.

Examples

  • 吾輩は猫である
    I am a cat. (This is the title of a famous novel by 夏目漱石)

Since I'm too lazy to look up facts, let's trot on over to the Japanese version of Wikipedia and look at some random articles by clicking on 「おまかせ表示」.

  • 混合物(こんごうぶつ, mixture)とは、2種類以上の純物質が混じりあっている物質である。(Wikipedia - 混合物, July 2004)
    An amalgam is a mixture of two or more pure materials.

To give you an idea of how changing the 「である」 changes the tone, I've included some fake content around that sentence.

  1. 混合物は
    混合物は、2種類以上の純物質が混じりあっている物質
  2. 混合物は何ですか
    混合物は、2種類以上の純物質が混じりあっている物質です
  3. 混合物は何でしょうか
    混合物は、2種類以上の純物質が混じりあっている物質でございます
  4. 混合物とは
    混合物は、2種類以上の純物質が混じりあっている物質である

Negative of 「である」

Vocabulary

  1. ある (u-verb) - to exist (inanimate)
  2. それ - that
  3. 不公平 【ふ・こう・へい】 - unfair
  4. 言語 【げん・ご】 - language
  5. 簡単 【かん・たん】 (na-adj) - simple
  6. マスター - master
  7. する (exception) - to do
  8. こと - event, matter
  9. 出来る 【で・き・る】 (ru-verb) - to be able to do
  10. 学生 【がく・せい】 - student

Because the negative of 「ある」 is 「ない」, you might expect the opposite of 「である」 to be 「でない」. However, for some reason I'm not aware of, you need to insert the topic particle before 「ない」 to get 「ではない」.

Examples

  1. それは不公平ではないでしょうか。
    Wouldn't you consider that to be unfair?
  2. 言語は簡単にマスターできることではない
    Language is not something that can be mastered easily.
Using 「である」 to sound official
  • Attach 「である」 to the verb or adjective that the state-of-being applies to.
  • Example: 学生 → 学生である
  • For the negative, attach 「ではない」 to the verb or adjective that the state-of-being applies to.
  • Example: 学生 → 学生ではない
  • For the past tense state-of-being, apply the regular past tenses of 「ある」

Complete conjugation chart for 「である」
Positive Negative
学生である is student 学生ではない is not student
学生であった was student 学生ではなかった was not student

Sequential relative clauses in formal language

Vocabulary

  1. 花火 【はな・び】 - fireworks
  2. 火薬 【か・やく】 - gunpowder
  3. 金属 【きん・ぞく】 - metal
  4. 粉末 【ふん・まつ】 - fine powder
  5. 混ぜる 【ま・ぜる】 (ru-verb) - to mix
  6. 物 【もの】 - object
  7. 火 【ひ】 - flame, light
  8. 付ける 【つ・ける】 (ru-verb) - to attach
  9. 燃焼時 【ねん・しょう・じ】 - at time of combustion
  10. 火花 【ひ・ばな】 - spark
  11. 楽しむ 【たの・しむ】 (u-verb) - to enjoy
  12. ため - for the sake/benefit of
  13. 企業内 【き・ぎょう・ない】 - company-internal
  14. 顧客 【こ・きゃく】 - customer, client
  15. データ - data
  16. 利用 【り・よう】 - usage
  17. する (exception) - to do
  18. 彼 【かれ】 - he; boyfriend
  19. 行方 【ゆく・え】 - whereabouts
  20. 調べる 【しら・べる】 (ru-verb) - to investigate
  21. こと - event, matter
  22. 出来る 【で・き・る】 (ru-verb) - to be able to do
  23. 封筒 【ふう・とう】 - envelope
  24. 写真 【しゃ・しん】 - photograph
  25. 数枚 【すう・まい】 - several sheets (flat objects)
  26. 入る 【はい・る】 (u-verb) - to enter
  27. 手紙 【て・がみ】 - letter
  28. 添える 【そ・える】 (ru-verb) - to garnish; to accompany (as a card does a gift)
  29. この - this (abbr. of これの)
  30. ファイル - file
  31. パスワード - password
  32. 設定 【せっ・てい】 - setting
  33. 開く 【ひら・く】 (u-verb) - to open
  34. ~際 【~さい】 - on the occasion of
  35. それ - that
  36. 入力 【にゅう・りょく】 - input
  37. 必要 【ひつ・よう】 - necessity
  38. ある (u-verb) - to exist (inanimate)

In the Compound Sentence lesson, we learned how to use the te-form of verbs to express multiples sequential actions in one sentence. This practice, however, is used only in regular everyday speech. Formal speeches, narration, and written publications employ the verb stem instead of the te-form to describe sequential actions. Particularly, newspaper articles, in the interest of brevity, always prefer verb stems to the te-form.

Examples

  1. 花火(はなび)は、火薬と金属の粉末を混ぜたものに火を付け、燃焼時の火花を楽しむためのもの。
    Wikipedia - 花火, August 2004)
    Fireworks are for the enjoyment of sparks created from combustion created by lighting up a mixture of gunpowder and metal powder.
  2. 企業内の顧客データを利用、彼の行方を調べることが出来た。
    Was able to investigate his whereabouts using the company's internal customer data.

For the 「~ている」 forms, the stem becomes 「~てい」 but because that doesn't fit very well into the middle of a sentence, it is common to use the humble form of 「いる」 which you will remember is 「おる」. This is simply so you can employ 「おり」 to connect relative clauses instead of just 「い」. It has nothing to do with the humble aspect of 「おる」

  1. 封筒には写真が数枚入っており、手紙が添えられていた。
    Several photos were inside the envelope, and a letter was attached.
  2. このファイルにはパスワードが設定されており、開く際にはそれを入力する必要がある。
    A password has been set on this file, and it needs to entered when opening.